关于蔡伦,除了造纸术,你还知道些什么?

文 | 马美著

在人类文明发展的进程中,一些历史事件往往如初露的晨曦,照耀着人类前行的方向。东汉时期蔡伦造纸术的发明,就是推动文明的传播与交流、影响世界历史进程的重要历史事件。蔡伦也因为发明造纸术,千百年来一直为世人所敬仰。

发明家 

蔡伦(61-121),字敬仲,东汉桂阳(今湖南耒阳市)人。蔡伦出身于一个农民家庭,从小跟着父亲耕田绩麻,过着无忧无虑的田园生活。他从小聪明伶俐,特别讨人喜爱。15岁时,蔡伦被选入洛阳皇宫做太监,从此开始了宫廷生活。

进入皇宫后,蔡伦开始读书识字。他勤奋肯学,成绩非常优异,因而得到赏识,职务一路升迁。蔡伦曾经担任尚方令一职,这是一个主管宫廷器具生产的官位。蔡伦在这一职位上,充分展示了自己的创造性才华。他曾经设计监制了许多宝剑、器械等,无不精细严密,为后人所效法。

蔡伦身居高位,却依然喜欢田园风光,又因为主管器具生产,便常到乡间作坊察看。在一次下乡时,他注意到蚕妇缫丝之后,竹簟上往往会留下一层薄薄的丝絮。这让蔡伦顿生灵感,萌发了造纸的想法。原来,在纸被发明之前,古代主要有两种书写材料:一是竹简,就是把文字写在削好的竹片、木片上;一是缣帛,就是把文字写在丝织品上。这两种书写材料的使用,有力地推动了文化的传播,但也存在很大的不足。竹简过于笨重。缣帛柔软轻便,但价格昂贵,普通人根本用不起。

早在西汉时期,就有不少人在尝试制造轻便、便宜的书写用纸。蔡伦从蚕妇缫丝中得到启发,并总结西汉以来造纸的经验,收集树皮、废麻、破布、旧鱼网等原料,在宫廷作坊施以锉、煮、浸、捣、抄等法,经过反复摸索,终于造出了植物纤维纸。元兴元年(105),蔡伦将造纸的过程和方法写成奏章,连同造出来的植物纤维纸一起,呈报给汉和帝。和帝大加赞赏,蔡伦的造纸术从此迅速传开,全国开始广泛以纸作为书写材料。由于蔡伦曾被封为“龙亭侯”,人们便把他生产的纸称为“蔡侯纸”。

蔡伦所发明的造纸术,是中国古代四大发明之一,也是人类文化史上的一项重大贡献。后来,我国的造纸技术东传日本,西传欧洲,推动了人类文明的交流与传播。蔡伦也因为造纸的贡献,入选由美国学者、科学家麦吉•哈特编写的《影响人类历史进程的100名人排行榜》一书,而且被排在第七位。

大宦官 

蔡伦历任中常侍、长乐太仆等职,是我国历史上有名的大宦官。中常侍是皇帝的近臣,长乐太仆是太后的近臣,都是非常重要的官职,能够参与国家大事。

蔡伦官居高位,除了个人的才能外,也与两位太后的赏识和倚重有关。汉章帝去世后,年仅10岁的和帝即位,章帝的窦皇后以太后的身份听政。和帝去世后,和帝的邓皇后也以太后的身份听政。这两位太后都非常欣赏蔡伦的才华,蔡伦因此青云直上,位列九卿。

宦官参政,历来为人们所诟病。但蔡伦参与政事,总的来说是值得肯定的。据《后汉书》记载,蔡伦很有才学,为人敦厚谨慎,他非常关心国家的利益,为了纠正皇帝的过失,多次犯颜直谏,完全不计个人的安危。除了政治上的作为,蔡伦也利用担任官职的条件,进行科学研究。譬如他担任尚方令时就大力推动了当时手工业工艺的发展。

东汉时期,宫廷内部的斗争非常激烈,蔡伦也卷入其中。窦太后在做皇后时,因为自己无子,便指使蔡伦等人诬陷太子的生母宋贵人“挟邪媚道”,逼迫她自杀,并把太子刘庆贬为清河王,失去了继位的资格。多年以后,邓太后病逝,汉安帝亲政。安帝是清河王刘庆的儿子,他亲政之始便指示要查办当初诬陷祖母及贬谪父亲之事。蔡伦闻讯,自知死罪难免,于是梳洗沐浴,整整齐齐穿好衣服后服毒自杀了。一代大有作为的科学家,就此告别人世。

卷入宫廷斗争,无疑是蔡伦人生的污点。但是,蔡伦发明造纸术,他对人类文明进步所作的巨大贡献,值得我们永远歌颂和铭记。

(作者系岳麓书社副社长、编审) 

 

  [来源:《老年人》]  

 
 
 
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