何谓“三湘四水”?
   湖南人讲话、写文章,爱用“三湘四水”来代替湖南。古往今来,有不少人把“三湘四水”当成了湖南的同义词。所谓“三湘四水”中的“四水”,即指湘、资、沅、澧四条河流。对这个词的含意,认识比较统一,可是对“三湘”的含意,则有多种提法和不同的理解。  
  一种提法是:湘潭、湘乡、湘阴,合称三湘。但是,这三县只分布在湘北、湘中,不能概括湖南全省。另一种提法是:湘北、湘南、湘西,这种理解地域范围虽然较宽,却把湘中、湘东遗漏了,因此也不能概括湖南。再一种是从湖南地理特征加以概括的。据《水经注》称:“湘水出零陵始安县阳海山”。广西北部地区,在汉代属零陵郡管辖,始安县即现在广西的兴安县。阳海山现称阳朔山,阳朔山立有一块“湘漓分派”大石碑,湘水向东北流去,漓水向西北流去,这是湘漓二水的分水岭,人们通称“漓湘”。湘水蜿蜒流入湖南零陵,与发源于九疑山的潇水汇合后向北奔流,这一段为湘水中游,称“潇湘”。潇湘二水滚滚流到衡阳,与蒸水合流,为湘水的下游,称蒸湘。从而将“漓湘”、“潇湘”、“蒸湘”统称“三湘”,这又是一种说法。但这种说法的明显缺点,就是没有涵盖湘西北大片土地。同时,漓水未流入湖南境内,掉头向西北流去把它列入“三湘”,看来不够妥当。  
  还有一种提法,则是认为所谓“三湘”应是“潇湘”、“蒸湘”、“沅湘”的简称。因为,湘水流经长沙、湘阴后与沅水汇合,是湘水的下游,称“沅湘”。屈原有“浩浩沅湘,分流汨兮”的诗句,可见古时已有沅湘之称。 
  湘水是湖南最大的河流,为湘、资、沅、澧四水之首,贯穿湖南。沅水是湖南最长的河流,流经湘西,注入湘东。潇湘二水与蒸水在衡阳合流后称“蒸湘”注入洞庭湖。因此,应以“潇湘”“蒸湘”“沅湘”合称“三湘”较好,涵盖了整个湖南,就比较全面地体现了湖南的地理特征。
 
来源:湖湘文化网 
 
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